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Les voitures américaines sont à l’avant-garde du monde automobile depuis bien avant que le modèle T ne commence à rouler sur la première chaîne de montage de Ford. Le démarreur électrique, le moteur V8 de série, la transmission automatique, l’autoradio et la « muscle car » sont tous des inventions américaines, et chacun d’entre eux a eu un effet profond sur la façon dont les gens interagissent avec leur voiture dans le monde entier. Lisez cet article pour en savoir plus.

Au mieux, les voitures américaines offrent des performances, du luxe, du glamour, un prix abordable, de l’ingéniosité ou toute combinaison de ces caractéristiques. Les streamliners art déco des années 30 ont été un phare d’optimisme pendant la Grande Dépression. Les yachts terrestres à ailerons des années 50 ont été le symbole de la prospérité d’après-guerre, et les muscle cars des années 60 ont incarné la performance en ligne droite. Une récente série de voitures de performance exotiques a prouvé que les Américains peuvent même rivaliser avec les meilleures hypercars européennes actuelles.

L’histoire a prouvé à maintes reprises qu’une voiture n’a pas besoin d’être un succès commercial pour changer le monde. Voici 10 voitures américaines pionnières qui ont changé le paysage automobile et sont devenues des icônes.

1. Tucker 48

Alors que la plupart des voitures des années 40 étaient des versions réchauffées de modèles d’avant-guerre, la Tucker de 1948 semblait être quelque chose de futuriste, et avec des caractéristiques de sécurité comme un habitacle renforcé, un tableau de bord rembourré et un troisième phare qui tournait avec les roues, elle l’était. Fruit de l’imagination de l’industriel Preston Tucker, la société a attiré l’attention nationale après une tournée de relations publiques et de collecte de fonds réussie, mais elle n’a réussi à construire que 51 voitures avant de manquer d’argent. L’effondrement de Tucker est devenu un scandale national, et le gouvernement américain a inculpé les dirigeants de la société pour fraude. En raison de leur rareté et de leur importance historique, les Tucker sont devenues l’une des voitures américaines les plus précieuses jamais construites. Cette voiture a été vendue par RM Sothebys en août 2014 pour 1 567 500 euros.

2. Cadillac Eldorado

Dans le passé étoilé de Cadillac, peu de modèles brillent autant que l’Eldorado. Lancée en 1953, la Caddy, qui domine la gamme, était un modèle phare ultra exclusif qui a attiré des acheteurs allant du président Eisenhower à Elvis Presley. À la fin de la décennie, le modèle quatre portes redessiné coûtait plus cher qu’une Rolls-Royce Silver Cloud et était considéré comme l’une des voitures les plus élégantes du monde. En 1967, l’Eldorado a été réimaginée comme un « coupé de luxe personnel » radical à deux portes, donnant le coup d’envoi à l’un des segments les plus populaires de la fin des années 60 et 70, et devenant la deuxième voiture à traction avant jamais construite par General Motors. Prouvant qu’il reste beaucoup de magie dans ces vieilles Caddys, cet exemple de 1958 a été vendu cette année aux enchères d’Amelia Island par RM Sotheby’s pour 148 500 euros.

3. Chevrolet Corvette

Au début des années 1950, l’Amérique avait développé un petit mais substantiel appétit pour les voitures de sport. Le problème était qu’aucun constructeur automobile américain ne les proposait. En 1953, Chevrolet a lancé la Corvette, un roadster à moteur V6 aussi joli que lent et peu fiable. En 1955, Chevrolet avait réglé les problèmes et donné à la Corvette des performances qui allaient de pair avec son look. Depuis lors, la Corvette est connue comme la « voiture de sport de l’Amérique » et a accumulé l’un des plus grands nombres de fans au monde. En 2014, une Corvette L-88 Stingray de 1967, préparée pour la course, s’est vendue pour 3,85 millions de euros, ce qui en fait la « Vette » la plus chère de tous les temps.

4. Shelby Cobra

La Cobra est née de l’idée de Carroll Shelby, un éleveur de poulets devenu pilote de course, lorsqu’il a négocié un accord entre Ford et le constructeur automobile britannique AC pour que les énormes moteurs V8 américains soient intégrés dans les roadsters légers. La 427 Cobra, construite de 1965 à 1967, est sans doute la plus emblématique des voitures de Shelby. Avec ses ailes évasées, ses énormes tuyaux pour les jambes et son V8 Ford réglé en fonction des performances, elle est sans doute la quintessence des voitures de sport des années 1960. Bien qu’elle n’ait pas été un succès financier à son époque, la Cobra est rapide même selon les normes actuelles, et les collectionneurs sont prêts à payer une prime pour les avoir. Cette Cobra « semi-compétitive » de 1967 a été vendue par RM Sotheby’s pour 2 117 500 € aux enchères d’Amelia Island cette année.

5. Ford Mustang

Bien sûr, les voitures de sport abordables ont précédé la Mustang, mais rien n’a jamais égalé son niveau de succès et son attrait intemporel. Présentée à l’exposition universelle de 1964, la Mustang a parfaitement exploité le marché émergent des jeunes, et a donné le coup d’envoi de la grande course aux armements des voitures de poney des années 1960. En 1967, la Mustang avait été rejointe par des concurrents comme la Chevrolet Camaro, la Pontiac Firebird, la Plymouth Barracuda et l’AMC Javelin. Malgré un marché soudainement saturé, Ford avait déjà vendu 1,7 million de Mustangs au cours de ses 36 premiers mois d’existence. Aujourd’hui, dans sa cinquième décennie, la Mustang est toujours au centre du marché américain des muscle cars.

6. Plymouth Roadrunner Superbird

Avec la Dodge Daytona presque identique, la Roadrunner Superbird a été la spéciale d’homologation aérodynamique de Plymouth pour la saison 1970 de NASCAR. Bien que son bec pointu et son aile arrière comiquement large aient fait la différence sur la piste (sa vitesse maximale était de plus de 180 miles par heure), son look polarisant, ses autocollants Loony Toons (Plymouth a obtenu la licence du personnage Road Runner de Warner Bros.) et sa longueur de 18,4 pieds en ont fait un raté aux ventes, et les Superbirds invendues sont restées sur les terrains des concessionnaires jusqu’au milieu des années 70. Avec moins de 3 000 exemplaires construits, la rare et emblématique « Bird » représente le sommet de la folie des muscle cars. Cette voiture s’est vendue 363 000 € chez RM Sotheby’s en 2013.

7. AMC Eagle

American Motors Corporation a peut-être disparu depuis longtemps, mais sa dernière grande idée est devenue l’un des segments les plus prospères du marché automobile. En 1980, le constructeur automobile en difficulté a lancé l’Eagle, une berline et un break surélevés dotés d’un système à quatre roues motrices emprunté à sa marque Jeep, créant ainsi le premier SUV crossover au monde. La voiture a été un rare point positif pour AMC dans les années 80, se vendant en nombre respectable jusqu’à ce qu’elle soit absorbée par Chrysler en 1988. Bien qu’AMC ait disparu depuis longtemps, ses moteurs ont continué de fonctionner dans les produits Jeep jusque dans les années 90, et après des années de semi-obscurité, l’Eagle commence enfin à faire son entrée dans les pages de l’histoire de l’automobile. Alors que les crossovers à traction intégrale continuent d’exploser en popularité, ils peuvent tous remonter directement à cette offre du dernier grand constructeur automobile indépendant américain.

8. Saleen S7

Saleen avait depuis longtemps bâti sa réputation sur le tuning et la suralimentation des Mustangs, et bien que la S7 ait été construite autour de pièces de performance Ford, il ne s’agissait pas d’un simple projet de tuning. Introduite en 2000, le châssis unique construit à la main et le V8 Ford de 7,0 litres monté au milieu de la voiture ont fait de la S7 une véritable supercar de classe mondiale. Elle pouvait passer de zéro à 60 dans la plage des trois secondes, et a participé aux prestigieuses courses des 12 heures de Sebring et des 24 heures du Mans. En 2005, deux turbocompresseurs ont été ajoutés à la voiture, faisant passer le moteur de 550 à 750 chevaux. La production a pris fin en 2009, mais avec une vitesse de pointe de 400 km par heure, la S7 reste l’une des premières supercars américaines à pouvoir résister aux meilleurs européens.

9. Ford GT

Construite entre 2004 et 2006, la GT était une incarnation moderne de la célèbre GT40 de Ford à la fin des années 60. L’allure de cette voiture était si intemporelle que même si la GT40 et la GT ont été construites à 40 ans d’intervalle, elles partageaient plus qu’une ressemblance passagère. La GT du 21e siècle était propulsée par un V8 suralimenté de 5,4 litres et est passée de zéro à 60 dans la gamme des trois secondes. Même si la GT était une voiture halo très en vue pour Ford, la production a pris fin après que seulement 4 038 des supercars à moteur central aient été construites. Une toute nouvelle GT a été dévoilée au salon de l’automobile de Detroit en 2015, et Ford prévoit de la présenter à la course d’endurance du Mans en 2016 – exactement 50 ans après l’historique classement 1-2-3 de la GT40.

10. Hennessey Venom GT

En 2005, la Bugatti Veyron a transformé le paysage des voitures de performance en devenant la voiture la plus rapide et la plus puissante jamais construite. Refusant d’être dépassée, la société Hennessey Performance Engineering, basée au Texas, a lancé la Venom GT à 270 miles par heure, arrachant audacieusement le titre à la société franco-allemande. Suivant le même schéma de base établi par Carroll Shelby avec la Cobra, la Venom GT démarre avec une carrosserie et un châssis légers de la Lotus Exige britannique, et entasse derrière les sièges un V8 américain de 7,2 litres turbo de 1 244 chevaux (de General Motors). Alors que la Veyron était limitée à 450 voitures, Hennessey prévoit de ne produire que 10 voitures par an sur un million de dollars, ce qui fait de la Venom GT l’une des hypercars les plus rares au monde.

Du luxe à l’ingéniosité en passant par la vitesse, ces classiques américains ont joué un rôle important dans l’évolution de l’industrie automobile, et chacun d’eux a mérité sa place dans l’histoire. Des titans bien connus comme la Ford Mustang aux pionniers presque oubliés comme l’AMC Eagle, le paysage automobile moderne ne serait pas ce qu’il est aujourd’hui sans ces icônes.